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En soulevant une autre balle jusqu'au grenier, Maakul sentit une nouvelle fois la douleur vriller son épaule. Il fit jouer ses épaules pour les détendre.

« Merci pour votre aide, » dit le marchand argonien. Il salua le Kothringi d'un signe de tête et s'éloigna avec son chariot.

Depuis plusieurs mois, le même marchand apportait à Zuuk le foin pour ses chevaux. Avant de mourir, c'était le frère de Maakul, Huug, qui s'occupait des transactions. Il gérait les livraisons, déchargeait les balles, et effectuait les paiements. Puis la maladie avait frappé Huug : une éruption qui avait fait des tâches brillantes sur sa peau, et une forte fièvre. En une semaine, il était passé de vie à trépas.

Et maintenant, c'est Maakul qui devait traiter avec ce marchand. Si seulement ses muscles pouvaient arrêter de le faire souffrir. Il était clair qu'il n'avait pas la force de son défunt frère. Il devait faire plus d'efforts, bien qu'il préférât les études et la lecture à tout travail physique.

« De toute façon, je dois contrôler les registres, » se dit Maakul en se dirigeant vers sa hutte. Il avait négligé leurs comptes pendant la maladie de son frère, mais il devait y faire figurer cette dernière livraison.

Lorsqu'il ouvrit le registre des paiements, un bout de papier s'en échappa et tomba sur le sol. Il reconnut l'écriture de son frère et le ramassa.

« Attention au collier de rubis. »

Maaku fronça les sourcils. Ils n'auraient jamais pu se permettre d'acheter un collier, encore moins des rubis. Qu'avait donc voulu dire son frère ? Maakul haussa les épaules et jeta la note chiffonnée dans le braséro à côté de son bureau. Il couvrit ses jambes d'une cape et s'installât pour mettre leurs comptes à jour. Il avait tellement froid.

Cette nuit-là, Maakul revint à lui en voyant le visage inquiet de sa femme penché sur lui. Elle l'avait trouvé toussant et tremblant sur son bureau. Elle le soutint jusqu'à son lit. Une ligne de marques rouges entourait son cou : les stigmates de l'éruption tant redoutée.

« Les rubis, » marmonna-t-il en se griffant la peau, alors que la peste knahataine faisait sa dernière victime en date.



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